海豚还是鲨鱼?不,这是鱼龙新物种

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  近日,《公共科学图书馆·综合》发表的最新研究显示,科学家在英国基默里奇湾附近的深海沉积物化石中,发现了保存完好的1.5亿年前的神秘小型海洋爬行动物。这个新发现的水生爬行动物是鱼龙(侏罗纪晚期的海洋食肉动物)的一种,看起来像是海豚和鲨鱼的结合体,可能会潜入深海捕捉乌贼和其他滑的猎物。

  科学家将该鱼龙命名为Thalassodraco etchesi,名字中的“etchesi”,是为了纪念2009年发现该化石的收藏家Steve Etches。它有巨大的胸腔和眼睛,这表明它有强大的肺活量和在深海中看东西的能力,但由于它比其他物种要小得多,而且有其他独特的特征,因此研究人员已经将它归属为一个新的物种。

  “200年来,人们一直在这一地区挖掘鱼龙化石,但发现一个新物种是非常罕见的。”美国贝勒大学Megan Jacobs说。

  Jacobs和英国朴茨茅斯大学David Martill对Etches发现的化石进行了高分辨率照片拍摄,并发现了一种未知的长嘴爬行动物。“它有鲨鱼一样的尾巴和背鳍,完全生活在水下,会像海豚一样浮上来换气。”Jacobs说。

  化石的颚骨只有一边是可见的,而且上半部分比下半部分保存得更好。研究人员在四分之一的下颚上计算出了大约50颗小而光滑的牙齿,这表明该鱼龙大约有200颗这样的牙齿。Jacobs表示,大多数其它侏罗纪晚期鱼龙通常只有很少数量的大而粗壮的牙齿,而该鱼龙的这些小牙齿就像一个“笼子”,可以用来诱捕像乌贼这样的猎物。

  该鱼龙的颈部、背部和肋骨上也有强壮的韧带,这些韧带可能也与它头部的骨结节相连,使它的头部和身体变得僵硬。相对于头骨而言,该鱼龙的眼睛特别宽,胸腔也非常宽。Jacobs说,即便如此,这只鱼龙也只有2.5米长,这与同时期的大多数鱼龙相比,是相当小的。

  相关论文信息:https://doi.org/10.1371/journal.pone.0241700

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