天文学家在“宇宙后院”发现的一颗“超级地球”可能拥有大气层

  据外媒报道,距离地球约26光年的地方是Gliese 486,一颗红矮星。这些类型的恒星遍布银河系,它们基本上无处不在。但当我们从地球仰望夜空时,看不到任何一颗,因为它们并不明亮。Gliese 486也不例外。天文学家在2016年至2020年的四年时间里研究这颗恒星,发现它的亮度出现了周期性的下降-这是系外行星绕其轨道运行的明显迹象。

  在周四发表在《科学》杂志上的一项研究中,研究人员详细介绍了这颗被称为Gliese 486 b的行星的发现,它是用这种方法发现的第三颗最接近的系外行星。目前在我们的银河系中已经发现了数千颗行星,但Gliese 486 b尤其值得注意,因为天文学家认为我们或许可以研究这颗行星是否有大气层。

  这个岩石世界比地球略大,但质量是地球的三倍(所谓的 "超级地球"),并且在不到1.5天的时间里绕其母星运行一圈。为了研究这颗新发现的行星,研究人员获得了美国宇航局的TESS(太空望远镜)和西班牙卡拉阿尔托天文台的Carmenes调查这两项系外行星的数据,这两项任务专门在红矮星周围寻找行星。

  虽然我们发现了大量的系外行星,但它们并不容易看到。行星不会反射很多光,所以你必须间接地找到它们。一种方法是寻找恒星亮度的低点-“凌日法”, 意味着一颗行星在恒星前移动; 另一种是评估恒星的径向速度是如何变化的,当一颗行星牵引着恒星时,就会发生这种变化,观察到它时就会出现 "晃动"。对于Gliese 486 b,这两种方法都被使用了--给研究人员提供了一个强大的工具,可以定义更多的行星特征。

  研究人员写道,Gliese 486 b并不是一颗由熔岩构成的“地狱景象”行星,就像我们在恒星附近发现的一些系外行星一样。相反,它的表面是一个温和的800华氏度,使它的温度比金星更低,但仍然有足够的温度来融化铅。“它的温度......使它适合进行发射光谱和相位曲线研究,以寻找大气层,”该团队写道。

  光谱学允许研究人员将光分成其不同的波长,这可以告诉他们关于其大气层的化学成分。这不会是研究人员第一次能够评估一个“超级地球”的大气层,这个荣誉属于55 Cancri e,但486 b将是迄今为止最接近的,并且可以给我们提供关于该行星的可居住性的线索。

  拖延已久的詹姆斯-韦伯太空望远镜计划于今年晚些时候发射,也将能够观测到这样的系外行星,并开始慢慢揭开潜伏在深空的世界的宇宙帷幕。

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