古代海洋爬行动物吞食巨大猎物

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  俗话说,不要贪多嚼不烂。但一种古老的鱼龙就是这样做的。

  据《新科学人》报道,这只5米长的海洋爬行动物的胃里有一只4米长的动物的尸体——但显然在吃这顿大餐的过程中它的脖子受伤了,随后不久就死了。这是在化石的胃区发现的迄今为止最大的猎物。

  “这是有史以来最大的,”美国加州大学戴维斯分校的Ryosuke Motani说。

  鱼龙类似于海豚,大约在2.5亿到9000万年前繁衍生息。它们牙齿的形状表明,一些较大的标本是对付大型猎物的顶级掠食者,但几乎没有关于它们吃什么的直接证据。

  2010年,包括 Motani在内的一个团队在中国西南部的一个采石场发现了一块巨大的鱼龙化石,经鉴定属于贵州鱼龙属。又花了两年时间才将化石取出并准备好——这让人大吃一惊。

  Motani说:“它的胃里有一个突出的东西。”

  研究人员继续挖掘这个已经变成博物馆的遗址,试图确认猎物的身份。七年过去了,他们终于公布了他们的结论。

  生活在三叠纪中期的这只鱼龙胃中呈现出另一种叫做海龙的海洋爬行动物。 Motani说,这种蜥蜴形状的动物几乎与鱼龙一样长,但要瘦得多。它的质量可能只有鱼龙的六分之一或八分之一。

  在发现的时候,这只海龙属是一个未知的物种。此后,在同一地点又发现了另一个体,并将该种命名为兴义新普龙。

  鱼龙可能是通过摇晃的方式咬掉了海龙的头部和尾部。然后,它将无尾尸体整个吞下。“这是一大块,”Motani说。

  但在某个时候,也许是在最初的攻击中,鱼龙伤到了自己的脖子。在摇晃和吞食海龙的过程中,这种伤害可能会变得更严重。

  Motani说:“它的脖子已经断到无法支撑头骨的程度,这导致它无法呼吸。”

  研究小组认为上述是最有可能发生的情况。虽然鱼龙的头颈部受伤的部分与身体其他部分轻微分离,但身体其他部分是完整的。没有理由认为另一种掠食者袭击了鱼龙。

  海龙的身体没有被消化液分解的迹象,它被咬掉的尾巴在23米外的同一岩层中被发现。这表明鱼龙吞下它后几乎立即死亡。

  Motani说,这只海龙可能异常巨大。其他兴义新普龙个体和相关物种较小,只有1到2米长。也许这只鱼龙没有意识到它的猎物有多大。

  现代也有捕食者误判猎物的例子,比如海豚被它试图吃掉的巨型章鱼窒息而死。化石能让我们如此详细地一窥动物的生死,这是极其罕见的。已知的仅有几个其他实例。

  该研究近日发表于iScience。

  相关论文信息:https://doi.org/10.1016/j.isci.2020.101347

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