研究人员利用原子力显微镜窥视土卫六上的橙色阴霾

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  科学家们正试图了解围绕土星运行的最大卫星土卫六的一切情况。对土卫六进行仔细研究的原因之一是,研究人员认为它可能蕴藏着地球上生命进化的早期阶段的线索。研究土卫六的挑战在于,这颗卫星覆盖着由有机气溶胶组成的棕橙色雾气的朦胧大气。

  这种有机气溶胶的性质和来源是个谜。在实验室里,IBM的研究人员发现了土卫六的雾气可能是如何形成的,以及化学成分可能是什么样子的新细节。科学家们解析了不同尺寸的分子,为雾霾中的分子提供了不同生长阶段的快照。

  月球上的雾霾是由各种含有碳、氢和氮的大型复杂有机分子构筑的纳米颗粒组成的。当紫外线和宇宙辐射照射到甲烷、氮气和其他气体的混合物时,这些分子会形成一连串的化学反应。行星科学家目前认为,地球可能在28亿年前就已经被类似的雾霾包围了。今天研究土卫六周围的雾霾,可以让科学家看到古代地球的大气层可能是什么样的。科学家之所以知道土卫六周围雾霾的构成,得益于2004年至2017年间绕土星运行的卡西尼号飞船。

  该航天器捕捉到了月球大气层的直接测量结果,但我们仍然不了解土卫六大气层的所有细节。在实验室实验中,该团队使用了甲烷和氮气的混合物。然后,他们通过模仿土卫六大气层中的条件进行放电,引发化学反应。

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